באר שבע הוגדרה בשנים האחרונות כעיר הקניונים, בה מספר הקניונים ביחס לאוכלוסייה הוא בין הגבוהים בארץ. אך לפני שבאר שבע הייתה עיר קניוני הענק היו בה קניונים שכונתיים קטנים, ועל שטח ה"גרנד קניון" עמד פעם מלון "נאות מדבר".

-

הכל החל ביולי 1961, אז הונחה אבן הפינה לבניית המלון. חנוכתו התקיימה ב-29 לדצמבר 1962 ואילו טקס הפתיחה החגיגי והרשמי של המלון התרחש 4 חודשים מאוחר יותר במרץ 1963. היזם לבניית המלון ובעליו הראשון היה רפי אילן (טננבאום) שגייס משקיעים רבים מארצות הניכר, בעיקר קנדה וארצות הברית. האדריכל דוד עקדי התגייס למשימה, הוא מתמחה בבניית בתי מלון ובאותה תקופה כבר היו כמה פרויקטים מוצלחים בתיק העבודות שלו. הוא החליט שהמלון ייבנה כבעל צללית נמוכה יחסית שאגפיו בצורת H. את עיצוב הפנים של המלון תכננו במשרד "בלומנפלד-חזקיה".

-

התקציב למלון היה גבוה לאותם זמנים ועמד על 1.5 מיליון דולר (כ-2.7 מיליון לירות), אולם בסופו של דבר הושקעו בבניית המלון יותר מ-4 מיליון לירות. המלון כלל בהקמתו 120 חדרים ומאוחר יותר הורחב בעוד 44 חדרים. היה ניתן ליהנות משלל אטרקציות במקום כמו מסעדה, גריל ופאב שהפך בשעות החושך למועדון לילה מצליח, שתי בריכות שחייה, סאונות יבשות ורטובות, אולם אירובי לקבוצות, חדר כושר, טניס שולחן, מגרשי טניס, ג'קוזי, מועדון ספיניניג, טיפולי ספא, קומות עסקיות ואולם אירועים. בראשיתו הייתה אפילו אטרקציה מיוחד לאותם זמנים: רכיבת גמלים לתיירים.

-

כולם זוכרים איך בשנותיו היפות היה המלון מוקד לחיי החברה בבאר שבע,‏ ואירח גם מנהיגים, שחקני קולנוע ואישי ציבור. שיחות השלום עם מצרים בנושא המחלוקת על קו הגבול בטאבה התקיימו במלון במהלך 1985.‏ בשנת 2000 היה המלון הראשון בישראל שקיבל הכרה בינלאומית כ"מלון ירוק".

כפי שרבים מכם זוכרים, המלון הותיק כלל גם בריכה בה נהגו לבלות בילדותם תושבים רבים בחיק משפחתם. המלון והבריכה היו חלק מהנוף העירוני על שדרות טוביהו כמעט 50 שנה עד שהחברה נקלעה לקשיים כלכליים והמתחם כולו נהרס ב-2008. על אותו שטח של המלון והבריכה המיתולוגית עומד כיום הקניון הגדול במזרח התיכון ה"גרנד קניון".

-

תושבי באר שבע רוצים בריכה ציבורית

בחודשי הקיץ החמים כשרבים נוהרים לבריכות ולחוף הים, בבאר שבע מייחלים להקמת בריכה ציבורית נוספת, ובנוסף גם להקמת פארק מים, שיהוו אטרקציית בילוי לכל אזור הדרום. כיום תושבי באר שבע שמעוניינים לבלות עם משפחתם בפארק מים, נאלצים לנדוד אל אזור המרכז.

יש לציין כי עיריית באר שבע חנכה לאחרונה את פארק הילדים עם אגם מרהיב ביופיו, ומגה-פארקים נוספים מתוכננים להקמה ברחבי העיר ועתידים לכלול גם אגמים מרהיבים. אולם בריכות המים הללו מרהיבות לעין בלבד, ולא מאפשרות לתושבי העיר ליהנות מרחצה מרעננת, כזו שתושבי העיר מייחלים לה כבר שנים ארוכות.

מתי נראה בבאר שבע בריכה ציבורית חדשה ופארק מים?

התשובה טרם ידועה. עיריית באר שבע אמנם הכריזה כי הקמת בריכה ציבורית ופארק מים נמצאים בתכנון, אך יעברו עוד מספר שנים עד שתושבי העיר יזכו ליהנות מהן, אם בכלל ירקמו עור וגידים. בינתיים יאלצו התושבים להתרפק על זיכרונות העבר, על הימים בהם יכלו להיכנס ולבלות בבריכת "נאות מדבר" בעלות סמלית עם כל המשפחה.